Muertes por Fentanilo: La Tercera Ola de Epidemia de Opiáceos en EE. UU.

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Muertes por Fentanilo: La Tercera Ola de Epidemia de Opiáceos en EE. UU.

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Los hombres se están muriendo por una sobredosis de opioides casi tres veces más que la tasa de las mujeres en EE. UU. Las muertes por sobredosis están aumentando más rápidamente entre negros y latinos que entre los blancos. Y hay un aumento especialmente pronunciado en el número de adultos jóvenes de 25 a 34 años cuyos certificados de defunción incluyen alguna versión de la droga fentanilo.

Estos hallazgos, publicados el 21 de marzo en un informe de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, destacan el inicio de la tercera ola de la epidemia de opioides en la nación. El primero fue medicamentos recetados para el dolor, como OxyContin; luego heroína, que reemplazó a las píldoras cuando se volvieron demasiado caras, y ahora fentanilo.

El fentanilo es un poderoso opioide sintético que puede quitar la respiración en menos de un minuto, y su popularidad en EE. UU. comenzó a aumentar a fines de 2013. En cada uno de los próximos tres años, las sobredosis fatales relacionadas con el fentanilo se duplicaron “subiendo exponencialmente”, dijo Merianne Rose Spencer, una estadística del CDC y una de las autoras del estudio.

La investigación de Spencer muestra un aumento anual promedio del 113 por ciento de 2013 a 2016 (cuando se ajusta por edad). Ese total se informó por primera vez a fines de 2018, pero Spencer analizó con mayor profundidad este informe sobre las características demográficas de las personas que murieron de sobredosis de fentanilo.

El aumento del tráfico de la droga y su mayor uso están impulsando el aumento de las muertes por fentanilo. Para los narcotraficantes, el fentanilo es más fácil de producir que otros opioides. A diferencia de las amapolas requeridas para la heroína y que pueden ser dañadas por el clima o por una mala cosecha, los ingredientes del fentanilo se suministran fácilmente. Es una combinación sintética de productos químicos, a menudo producidos en China y empaquetados en México, según la Administración de Control de Drogas de los Estados Unidos. Y como el fentanilo puede ser 50 veces más poderoso que la heroína, las cantidades más pequeñas se traducen en mayores ganancias.

Jon DeLena, agente especial asistente a cargo de la División de Campo de Nueva Inglaterra de la DEA, dijo que 1 kilogramo de fentanilo, transportado por la frontera sur de EE. UU., puede mezclarse con rellenos u otras drogas para crear 6 u 8 kilogramos para la venta.

“O sea, imaginen ese modelo de negocio”, dijo DeLena. “Si acuden a un propietario de una pequeña empresa y le dicen: ‘Oye, tengo una manera de hacer que su producto sea ocho veces mayor que el que tiene ahora’, hay una gran ganancia allí”.

Para los usuarios de drogas, el fentanilo es más probable de causar una sobredosis que la heroína, ya que es muy potente y se desvanece más rápidamente que con la heroína. Los usuarios de drogas dicen que se inyectan con más frecuencia con fentanilo porque la dosis alta no dura tanto, y la inyección más frecuente aumenta el riesgo de sobredosis.
Hay varias formas en que el fentanilo puede terminar en una dosis de algún otro medicamento. La mezcla puede ser intencional, ya que una persona busca un tipo de intensidad más fuerte o diferente. Puede ocurrir como una contaminación accidental, ya que los distribuidores empacan su fentanilo y otros medicamentos en el mismo lugar.
O los distribuidores pueden agregar fentanilo a la cocaína y la metanfetamina a propósito, en un esfuerzo por ampliar su clientela de usuarios adictos al fentanilo.

“Eso es algo que debemos considerar”, dijo David Kelley, refiriéndose a la adición intencional de fentanilo a la cocaína, heroína u otras drogas por parte de los distribuidores. Kelley es subdirectora del Área de Tráfico de Drogas de Alta Intensidad de Nueva Inglaterra. “El hecho de que hayamos tenido casos en los que ha estado presente con diferentes medicamentos lleva a creer que eso podría ser una posibilidad”.

La imagen se vuelve más complicada, dijo Kelley, a medida que los comerciantes desarrollan nuevas formas de fentanilo que son aún más mortales. El nuevo informe de CDC muestra docenas de variedades de la droga ahora en las calles.

Según el estudio, las tasas más altas de muertes por sobredosis relacionadas con el fentanilo se encontraron en Nueva Inglaterra, seguidas por los estados del Atlántico Medio y el Medio Oeste Superior. Pero las muertes por fentanilo apenas aumentaron en el oeste, incluso en Hawai y Alaska, desde finales de 2016.

Los investigadores no tienen explicaciones firmes para estas diferencias geográficas, pero algunos expertos que observan las tendencias tienen sus teorías. Una es que es más fácil mezclar unos pocos cristales de fentanilo blanco en la forma en polvo de heroína, que es más común en los estados del este que en la heroína de alquitrán negro que se vende de manera más rutinaria en el oeste. Otra hipótesis sostiene que los carteles de la droga utilizaron Nueva Inglaterra como un mercado de prueba para el fentanilo porque la región tiene un mercado fuerte y de larga data para opioides.

Spencer, el autor principal del estudio, espera que algunas de las otras características de la ola de fentanilo destacadas en este informe ayuden a dar forma a la respuesta del público. ¿Por qué, por ejemplo, la afluencia de fentanilo aumentó la tasa de mortalidad por sobredosis entre los hombres a casi tres veces la tasa de muertes entre las mujeres?

Algunos estudios apuntan a un factor: es más probable que los hombres usen drogas solos. En la era del fentanilo, eso aumenta las posibilidades de una sobredosis y la muerte, dijo Ricky Bluthenthal, profesor de medicina preventiva en la Escuela de Medicina Keck de la Universidad del Sur de California.

“Uno tiene un estigma en torno al uso de drogas, por lo que lo oculta”, dijo Bluthenthal. “Uno lo utiliza solo en un entorno sin supervisión. [Si] hay fentanilo en él, entonces mueres”.
Traci Green, subdirectora del Centro de Prevención de Lesiones del Centro Médico de Boston, ofrece algunas otras razones. Las mujeres son más propensas a comprar y usar drogas con un compañero, dijo Green. Y es más probable que las mujeres pidan ayuda, incluso al 911, y que busquen ayuda, como el tratamiento.
“Las mujeres van más al médico”, dijo. “Tenemos problemas de salud que nos llevan más al médico. Así que tenemos más oportunidades de ayudar”.

Green señaló que cada interacción con un proveedor de atención médica es una oportunidad para llevar a alguien a su tratamiento. Así que este hallazgo debería alentar una mayor difusión, dijo, y alentar a los proveedores de atención médica a encontrar más formas de conectarse con los usuarios activos de drogas.

En cuanto a por qué el fentanilo parece estar afectando a los negros y latinos de manera desproporcionada en comparación con los blancos, Green apunta a las tasas más altas de encarcelamiento de negros y latinos. Aquellos que anteriormente usaban opioides en gran medida enfrentan un riesgo particularmente alto de sobredosis cuando salen de la cárcel o la prisión y se inyectan fentanilo, anotó; han perdido su tolerancia a los altos niveles de las drogas.

También hay informes de que los afroamericanos y latinos tienen menos probabilidades de llamar al 911 porque no confían en los primeros respondedores, y es posible que el tratamiento con medicamentos no esté disponible para las minorías raciales. Muchos latinos dijeron que los programas de tratamiento bilingüe son difíciles de encontrar.

El investigador de los CDC, Spencer, dijo que las muertes atribuidas al fentanilo en su estudio deberían considerarse como un número mínimo, probablemente hay más de las que no se contaron. Los médicos forenses en algunos estados no realizan pruebas para el medicamento o no tienen equipos que puedan detectar una de las docenas de nuevas variaciones de fentanilo que aparecerían si las pruebas sofisticadas estuvieran más disponibles.

Hay indicios de que el aumento de fentanilo continúe. Kelley, del área de tráfico de drogas de alta intensidad de Nueva Inglaterra, señala que las incautaciones de fentanilo están aumentando. Y en Massachusetts, una de las áreas más afectadas, los datos estatales muestran que el fentanilo está presente en más del 89 por ciento de las sobredosis fatales hasta octubre de 2018.

Aún así, hay un rayo de esperanza, aun cuando la cantidad de sobredosis en Massachusetts sigue aumentando, las muertes asociadas disminuyeron un 4 por ciento el año pasado. Muchos especialistas en salud pública atribuyen la disminución de las muertes a la disponibilidad de naloxona, un medicamento que puede revertir una sobredosis de opioides.

Esta historia se publicó por primera vez el 21 de marzo de 2019 en Kaiser Health News.

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April 4, 2019

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